日本研究虛擬美味棒

明治大學教授宮下芳明(Homei Miyashita)及研究人員開發出一種手持式「可舔螢幕」裝置,放入嘴裡時,可以重現與食物有關的所有味覺。裝置依賴插入 5 種凝膠的電解質來控制 5 種基本口味的強度:酸、甜、苦、醎和鮮味。「鮮味」(Umami)指日語「令人愉悅的美味」一詞,是肉類相關味道。

不同味覺的產生過程採用電泳(Electrophoresis)原理,亦即微觀粒子(Microscopic Particle)在電荷作用下的遷移。這支由 5 支凝膠管組成的裝置一旦觸碰舌頭,受試者就會「嚐到」五種味覺。不過,隨著施加不同測量電荷(在夠低電壓下運作並不會造成傷害),一些味道會變濃,另一些味道則會變淡。

宮下特別比較味覺感測操作與在螢幕上的影像感測。我們的眼睛看到的美麗圖像,實際上不過是一系列不斷跳動的不同組合和強度的紅、綠、藍畫素罷了。「就像使用 3 種基本色光產生任意顏色的光學顯示器,」宮下在明治大學官網發表的研究論文指出:「本次研究採用的顯示器,可合成和分配味覺感測器採集到的數據和任意味道。」

他將此裝置稱為「壽司捲合成器」(Norimaki Synthesizer)。Norimaki(のりまき)是裹著海苔的壽司捲。宮下曾在一項實驗,特別用海苔包裹合成器提高醎味和酸味,以便更接近壽司的口感,進而加強受試者的體驗感受。宮下表示:「透過這種美味合成器,使用者即使不將任何食物放進嘴裡,也能體驗到從軟糖到壽司等各種味道。」

除了娛樂價值,「壽司捲合成器」可解食物癮,有助受體重、血壓等問題困擾的人吊癮。不僅如此,一些必須限制鹽分攝取量的高血壓患者,也能在食用健康食物的同時,搭配可以提供虛擬醎味的美味合成器裝置來增添美味口感。

宮下在論文摘要承認,他的興趣受到中村裕美(Hiromi Nakamura)早期研究成果的啟發,中村在 2011 年透過筷子、叉子和吸管發送的電荷創造人類無法完全用舌頭感測到的味道,進而達成所謂「擴增味覺」(Augmented Gustation)。不論如何,這些在味覺方面的努力,不僅讓人們回想起嗅覺方面的相關研究,即透過味道施加以增加受試者的嗅覺體驗。

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